colibrí

Los colibríes diminutos, pugnacivos, parecidos a una joya, son relativamente fáciles de atraer a un jardín y divertirse alrededor. Una mirada cuidadosa a los colibríes proporciona una ventana a la elegancia de la adaptación en el mundo natural.

¿Qué es un colibrí?

Los colibríes pertenecen a la familia de las aves Trochilidae, y sus parientes más cercanos son los vencejos, igualmente fascinantes. Los colibríes son pequeños (pesan de 2 a 20 gramos), tienen un pico largo y estrecho y alas pequeñas, parecidas a las de un sable.

colibríesLos machos (y ocasionalmente las hembras) a menudo tienen un colorido gorjeo: plumas pequeñas, rígidas, altamente reflectantes y de color en la garganta y la parte superior del pecho. Estas plumas brillantes y otras alrededor de la cabeza pueden verse negras como el hollín hasta que un colibrí gira su cabeza para captar el sol y mostrar el intenso color espectral metálico.

Superlativos de colibríes

Las aves más pequeñas

El colibrí abeja de Cuba pesa sólo 1,95 gramos, lo que significa que, teóricamente, 16 pueden ser enviados por correo de primera clase con un solo sello. El colibrí calliope, el cuarto ave más pequeña, pesa la friolera de 2.5 gramos y puede ser encontrado en las montañas del oeste de Norteamérica.

El huevo más pequeño

Tiene sentido que las aves más pequeñas provengan de los huevos más pequeños… ¿pero qué tan pequeños? Los uno o dos huevos en una nidada de colibrí de garganta rubí son tan pequeños como los guisantes y se colocan en una taza del tamaño de una cáscara de nuez tejida con telarañas y material vegetal.

El helicóptero aviar

Los colibríes y los vencejos son capaces de acariciar con fuerza tanto en la parte baja como en la parte alta de un colgajo de ala. Su potencia y su pequeño tamaño permiten una gran agilidad en vuelo. De hecho, los colibríes son los únicos vertebrados capaces de mantenerse sobrevolando (permaneciendo en un solo lugar durante el vuelo), y también pueden volar hacia atrás y de cabeza.

A su maniobrabilidad, los colibríes añaden velocidad y resistencia. Han sido cronometrados a cerca de 30 mph de vuelo indirecto y a más de 45 mph durante los buceos de cortejo. Los colibríes migratorios de garganta rubí no tienen problemas para volar de 18 a 20 horas seguidas para cruzar el Golfo de México, impulsados por sus reservas de grasa y con un poco de ayuda de los vientos.

La vida en la vía rápida

El corazón de un colibrí de garganta rubí late de 225 veces por minuto cuando el ave está en reposo a más de 1,200 veces por minuto cuando está volando. Sus alas laten unas 70 veces por segundo en vuelo directo y más de 200 veces por segundo mientras bucea.

Dormido en el trabajo

Los colibríes son uno de los pocos grupos de aves que se sabe que entran en el letargo. El letargo es un estado muy profundo, similar al sueño, en el que las funciones metabólicas se reducen al mínimo y se mantiene una temperatura corporal muy baja. Si el aturdimiento durara mucho tiempo, lo llamaríamos hibernación, pero los colibríes pueden entrar en aturdimiento cualquier noche del año cuando la temperatura y las condiciones de la comida así lo exigen.

Los colibríes son los maestros del letargo, porque tienen que serlo. Sus plumas ofrecen un aislamiento pobre, y tienen demandas metabólicas increíblemente altas. Torpor les permite salir fisiológicamente cuando no pueden mantener su temperatura corporal normal de 40 grados.

La implacable demanda de alimentos

 

¿Dónde viven los colibríes?

Las casi 340 especies de colibríes están totalmente restringidas al Nuevo Mundo, donde pueden ser encontradas desde Tierra del Fuego hasta el sur de Alaska y desde debajo de los desiertos del nivel del mar hasta los bosques tropicales húmedos en elevaciones de hasta 16,000 pies en los Andes de Sudamérica.

La mayoría de las especies viven en los trópicos, y aunque 17 especies anidan regularmente en los Estados Unidos, muchas de ellas se encuentran cerca de la frontera con México. La mayoría de las áreas en los Estados Unidos tienen una o dos especies de colibríes que se reproducen, y sólo los colibríes de garganta rubia anidan al este del Mississippi.

La implacable demanda de alimentos

Su estilo de vida de alta energía obliga a los colibríes a localizar recursos alimenticios confiables. La alimentación con flores pone a los colibríes a merced de las estaciones de floración de las plantas de las que dependen. Los colibríes resuelven esto siendo muy móviles, y sus movimientos son a menudo moldeados por el patrón cambiante de la producción de flores con el tiempo.

En el oeste de los Estados Unidos, los colibríes migran a través de las tierras bajas en la primavera y regresan a través de las montañas en el verano para seguir la intensa floración de las plantas anuales en los prados, moviéndose cada vez más alto en la montaña a medida que avanza el verano.

Los colibríes no siempre dependen enteramente de las flores. Durante la temporada de reproducción, en particular, los colibríes vuelan en el aire y capturan pequeños insectos voladores para comer y alimentar a sus polluelos.

En el norte y en las zonas de gran altitud, los colibríes dependen de pozos de savia de los pájaros carpinteros conocidos como chupadores de savia. Los pájaros carpinteros son capaces de mantener la savia azucarada de los árboles fluyendo, y los colibríes entran a hurtadillas para aprovechar el trabajo de los pájaros carpinteros.

La vida no social de los colibríesLa vida no social de los colibríes

Los colibríes son, en su mayor parte, insociables. De hecho, los adjetivos pugnacious y feisty son a menudo apropiados. Cuando hay más de un colibrí alrededor, es a menudo una escena de repetidas persecuciones a alta velocidad. De hecho, los colibríes macho y hembra no forman un vínculo de pareja después del apareamiento, y la hembra se queda sola para cuidar los huevos y los polluelos.

Los colibríes no necesitan la ayuda de otros colibríes para localizar comida o para defenderse de los depredadores. Otros colibríes compiten por el néctar de la flor con el que prosperan. La ayuda que un hombre puede proporcionar a una mujer no pesa más que la carga de tener a un hombre alrededor compitiendo por la comida.

¿De qué se trata toda esta pelea? Las plantas se toman su tiempo para segregar néctar en sus flores. En un mundo ideal, los colibríes deben programar sus visitas a las flores para aprovechar una carga completa de néctar. Pero esperan para alimentarse de una flor a riesgo de que otros colibríes los golpeen con el puño. Por lo tanto, vale la pena que los colibríes ahuyenten a sus competidores para que tengan acceso y control de sus flores favoritas.

En muchos casos, los colibríes defienden pequeños territorios alrededor de un parche de flores favorito, y lo hacen incluso durante breves paradas para repostar durante la migración. Donde muchas especies viven juntas, las especies grandes intentan dominar las flores para obtener las bebidas más grandes de néctar, y las especies más pequeñas intentan colarse para tomar unos sorbos.

Los colibríes más cercanos a la vida social están en los trópicos. Los machos de un pequeño número de especies forman leks, lugares donde se reúnen durante meses y cantan el canto de los colibríes en un esfuerzo por atraer a las hembras. Las hembras son atraídas por los leks, y los machos compiten por la oportunidad de aparearse.

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